Die Atacama-Wüste ist vielleicht der trockenste unpolare Ort der Erde, aber an ihrem südlichen Rand befindet sich ein Teil der von Weinbergen gesäumten Hügel – das Elqui-Tal. Dieser grüne Streifen im trockenen Norden Chiles wackelt vom Pazifik ins Landesinnere in der Nähe der zweitältesten Stadt des Landes, La Serena. Historisch das Gebiet der Landwirte, wird es heute zunehmend von Menschen mit einem anderen Beruf besucht: der Astronomie.

Bis 2020 wird dieses mit Trauben gefüllte Tal (zusammen mit der größeren Atacama-Wüste) schätzungsweise 70% der astronomischen Infrastruktur der Welt ausmachen, dank seiner hohen Höhenlage, der geringen Bevölkerungsdichte und der nahezu nicht vorhandenen Wolkendecke. Mit dem Einzug von Wissenschaftlern in Elquis raumzeitliche Einrichtungen werden auch alltägliche Astrotouristen in der Hoffnung, den Himmel zu betrachten, aktiv.

Die International Dark-Sky Association erklärte das Elqui-Tal im Jahr 2015 aufgrund der unvergleichlichen Reinheit seines Himmels zum ersten internationalen Dark Sky Sanctuary der Welt. Am 2. Juli 2019 wird der gleiche wolkenlose Himmel, der Elqui ideal für Sternenbeobachtungen macht, so gut wie garantiert sein, wenn der Mond die Sonne ausblendet, um eine totale Sonnenfinsternis zu erzeugen.

Um das Elqui-Tal im dunklen Scheinwerferlicht vorzeitig zu erkunden, bin ich von der chilenischen Hauptstadt Santiago nach La Serena gereist (es ist möglich, einen Bus, einen Flug oder eine Fahrt zu nehmen). In La Serena, dem pastellfarbenen Zentrum der Stadt, deutet dies auf frühere Kolonialzeiten hin, als dies einer der wichtigsten Häfen an der südamerikanischen Pazifikküste war.

Natürlich geht die Geschichte dieses Gebietes auf die Zeit vor der Ankunft der Spanier in den 1540er Jahren zurück. Auf dem Weg aus der Stadt zeigte mein Reiseleiter, Cristóbal Vergara von Turismo Tembeta, auf die Ruinen einer kleinen Inka-Zitadelle, die auf einem erdnussfarbenen Hügel stand.

Kurz nach der Stadt El Molle kamen wir am blaugrünen Puclaro-Stausee vorbei, einem künstlichen See, der im Jahr 2000 durch das Stauen des Elqui-Flusses entstand. Bald darauf entdeckten wir eine Reihe von außerirdisch aussehenden Objekten auf den Hügeln der Pre-Andes-Reihe. Diese glänzenden metallischen Kugeln – Observatorien für Gastwissenschaftler – glitzerten wie Nachbildungen des früheren Inkareliktes aus dem 21. Jahrhundert.

Wir haben die interamerikanischen Observatorien Gemini South und Cerro Tololo gesehen, die beide in Partnerschaft mit amerikanischen Organisationen betrieben werden. Cristóbal zeigte auf ein anderes, das Large Synoptic Survey Telescope, und sagte mir, dass die Zukunft der Astronomie am Horizont liegt: “Es ist, als würden wir von der Bronzezeit in die Eisenzeit übergehen.”

Dieses Weitwinkel-Reflektorteleskop verfügt über einen 8,40 Meter hohen Primärspiegel (die größte Digitalkamera der Welt) und wird bei seiner Eröffnung 2022 alle paar Nächte die gesamte verfügbare Himmelsfläche fotografieren.

Das Elqui-Tal öffnet sich in der Nähe seiner größten Stadt, Vicuña, wo wir in Delicias del Sol Villaseca zu Mittag aßen. Das Restaurant, das von einem Verband von 25 einheimischen Frauen geführt wird, ist auf das Kochen in sogenannten Solaröfen (glasgefüllte Kästen mit reflektierenden Klappen) spezialisiert. Ich bestellte die Hausspezialität: geschmorte Ziege, langsam gekocht unter der Morgensonne.

Wir fuhren weiter in das nahegelegene Lehmdorf Diaguitas, um das Essen mit einem Bier in der Cervecería Guayacán, einer handwerklichen Brauerei, die 70% ihres Stroms aus Sonnenkollektoren bezieht, abzuschließen. Von den neun gezapften Bieren entschied ich mich für das starke Bier, das mit Chañar gebraut wurde, einem Strauch mit essbaren Beeren, den Cristóbal aufgrund seines Karamellgeschmacks und seiner cremigen Textur als “den Dulce de leche der Wüste” bezeichnete.

Cristóbal erzählte mir bei einem Bier auf der schattigen Terrasse, wie dieses Tal während des Pazifikkrieges Ende des 19. Jahrhunderts durch die Tapferkeit seiner Soldaten berühmt wurde, in dem Chile einen Großteil der Atacama-Wüste (und seines enormen Mineralreichtums) aus Peru und Bolivien gewann. Diese Männer hatten einen großen Vorteil gegenüber ihren Landsleuten: eine endlose Versorgung mit dem lokal gebrauten Traubenbrand Pisco. Cristóbal schlug vor, dass wir tiefer ins Tal gehen, um das Getränk zu probieren, das diese legendären Soldaten angetrieben hat.

Wir sahen sonnengebleichte Hügel und einen erstaunlich grünen Talboden, der von den Weinbergen der besten Pisco-Destillerien Chiles gesäumt war, als wir ins Landesinnere in Richtung der Stadt Pisco Elqui zogen. Direkt neben dem Hauptplatz befindet sich die Destilería Pisco Mistral, die ihren Namen von der berühmtesten Bewohnerin des Tals, Gabriela Mistral, hat, die im nahegelegenen Dorf Montegrande aufgewachsen ist und 1945 als erste lateinamerikanische Autorin mit dem Literatur-Nobelpreis ausgezeichnet wurde.

Pisco wird am häufigsten verwendet, um den schaumigen nationalen Cocktail, Pisco sauer, eine Mischung aus Limettensaft, Zucker, Eiweiß und Eis herzustellen. Ich hatte meinen ersten Schluck des Tages in den mit Sukkulenten gefüllten Gärten der Destillerie und stürzte meinen zweiten in der Nähe von Elqui Domos, einem glitzernden Rückzugsort, dessen geodätische Kuppeln (ab £75) mit versenkbaren Dächern für Sternenguckerei ausgestattet sind.

Nach einer langen Nacht auf der Suche nach Kugelhaufen und planetarischen Nebeln – sowohl mit einem Führer am Observatorium vor Ort als auch allein von meinem Wüstenkuppel aus – traf ich mich am nächsten Morgen mit Cristóbal, um unsere Reise fortzusetzen. Das Tal teilt sich in der Nähe von Pisco Elqui und wir hatten zwei Möglichkeiten: Weiter geradeaus in Richtung der hochandalischen Gemeinde Alcohuaz oder nach Osten zum New-Age-Zug von Cochiguaz.

Cristóbal sagte.

“Glaubst du an die Energie der Erde?” fragte er und führte mich zu einem großen runden Symbol aus Quarz in der Mitte der Reben. Er fand es hier, bevor die Pflanzung 2005 begann, und sagte, dass seltsame Dinge in seiner Gegenwart geschehen. Sein Telefon verliert das Signal, seine Haut kribbelt, die nächstgelegenen Reben verfärben sich im Herbst nicht…..

Es war noch eine weitere Erinnerung daran, dass dieses jenseitige Tal etwas Unverständliches hat.

Den Abschluss unserer Reise zurück nach Vicuña bildete eine Fahrt durch das karge Tal zum touristenfreundlichen Observatorio del Pangue, dessen Teleskop mit 25 Zoll Öffnung das Beste ist, was ein Laie sehen kann. Das Observatorium (Touren ab 30 £) befindet sich in einer marsianischen Landschaft auf 1.500 Metern Höhe. Hier oben, auf halbem Weg zum Himmel, fühlen sich die Sterne unglaublich nah.

Zwei Stunden vergingen, als wir das massive Instrument auf der Suche nach Fremdkörpern, darunter der rot leuchtende Betelgeuse-Stern und der weiche Tarantel-Nebel, über den Himmel drehten. Jede Lochblende war kaleidoskopischer als die vorherige.

Vielleicht sind es die unergründlichen Geheimnisse von Elquis Nachthimmel, die Energievortexe und UFOs hier mehr als Fiktion erscheinen lassen. Vielleicht sind es die blendende Sonne und die reichlichen Trankopfer, die die Menschen dazu bringen, groß zu träumen und hart zu kämpfen. Es gibt sicherlich eine greifbare Verbindung zwischen Erde und Himmel, weshalb bei einem Ereignis wie der Finsternis dieser Woche das Elqui-Tal pulsiert.

– Die Reise wurde von Tembeta organisiert. Seine zweitägigen Touren durch La Serena und das Elqui-Tal kosten ab 190 Pfund, inklusive Unterkunft und Sternenbeobachtung. Flüge von Santiago nach La Serena wurden von LATAM angeboten. Eine Rundreise von Heathrow nach La Serena (via Santiago) beginnt ab £800.

– Dieser Artikel wurde am 1. Juli geändert. Sie können den Zug zwischen Santiago und La Serena nicht wie ursprünglich angegeben nehmen.